Thor, el dios nórdico

Y esta semana en “Ciencia para los de la LOGSE” hablaremos sobre un nuevo elemento que podría sustituir al uranio en las centrales nucleares. Puede que el elemento en que está basado este artículo no os sea familiar, pero estoy segura de que dentro de unos años todo el mundo hablará de él con naturalidad. Estoy hablando del torio.

Nuevo combustible

7381x900y900Thor, el dios nórdico del relámpago y la tormenta dio nombre a este elemento químico. Se puede encontrar de forma natural en los minerales monacita, torita y torianita. Fue Jöns Jakob Berzelius quien lo descubrió en el año 1828, aislándolo de estos minerales. Pero habría que esperar hasta el último decenio del siglo XIX para que los investigadores Marie Curie y Pierre Curie descubrieran que el torio desprendía radioactividad.

 De entre los diferentes minerales que hemos mencionado, el más común y abundante es la monacita (el de la fotografía) , que se encuentra con frecuencia distribuida en la naturaleza. En estado puro es un metal blando, de un color plata claro. Si se tritura y se calienta, produce una combustión que emana una luz blanca. Este elemento, como todos los de la familia de las sustancias radiactivas, tiene un núcleo inestable, y pasado un tiempo se transforma en otro elemento produciendo energía en el proceso (al igual que el uranio). Por eso tiene potencial como combustible nuclear.

 India, Australia, Noruega, Estados Unidos y Canadá son los países que albergan las mayores reservas de este elemento. Por otro lado, España en esta hipotética energía del futuro no será relevante, según Enusa, la empresa pública que suministra combustible a las centrales nucleares nacionales, “no existen datos de reservas oficiales de torio en España”

¿Por qué el torio podría plantearse como energía del futuro?

1. No sirve para construir armas nucleares, ya que no genera plutonio.

2. Produce 40 veces más energía que el uranio.

3. Genera casi la mitad residuos radiactivos que el uranio.

4. Con las reservas de torio en la Tierra tendríamos la demanda de energía cubierta durante miles de años.

5. Es más seguro que el Uranio, por tanto no podrían producirse accidentes como el de Chernóbil.

6. Un solo kilo de Torio produciría la misma energía que 4000 toneladas de carbón.

original_central_nuclearLos científicos conocen desde hace décadas el potencial del Torio, pero se enfrentaron a dos fenómenos que les hicieron abandonar esa línea de investigación. Por un lado se produjo el desastre de Chernóbil en 1986, y por otro el precio del petróleo era bajo. Aún así estos últimos 30 años hay algunos países que lo investigaban, Alemania, India, Japón, Rusia, Reino Unido y EEUU.

 Joe Sastak, un congresista de EEUU quiere potenciar esta línea de investicación. Presentó en el congreso una proposición de ley para que la Secretaría de Energía estudie el torio como fuente de energía. A este país le interesa mucho este tema, ya que las partidas presupuestarias que dedican a su investigación no son tontería.

Algunos de los avances que por ahora se han hecho en este campo son los siguientes. Por ahora son tan solo teóricamente posibles. Se podría diseñar una especie de motor que atacase una lámina de torio, esto produciría calor que haría bullir un líquido que posteriormente movería una turbina. Gracias a este movimiento el coche podría funcionar. De hecho una sola lámina de 8 gramos nos permitiría recorrer 500.000km. El problema es reducir el tamaño de ese motor. Algunos investigadores aseguran que es posible crear un motor de unos 200 kg que siguiera este procedimiento, dotando al vehículo de 335CV.

cadillac-world-thorium-fuel-concept-3pLa empresa automovilística que más está investigando el torio es General Motors.  En 2009 diseñaron un prototipo de Cadillax  Cadillac World Thorium Fuel Concept (en la foto). El problema es que en teoría funcionaría con torio, pero más bien se quedaron en el diseño exterior, porque es vehículo no disponía de ningún motor propulsado utilizando el torio para producir el movimiento.

Pero como en todo también hay personas que no están de acuerdo en la utilización del Torio. Uno de ellos de el físico Francisco Castejón. Responsable de la campaña antinuclear “Ecologistas en Acción”, cree que el Torio no triunfará como energía porque plantea demasiadas incógnitas. Él declara: “Para obtener energía de este elemento, es necesario bombardearlo con neutrones. ¿Cómo generamos esos neutrones? Necesitaríamos bombardear una placa de plomo con protones para generarlos pero, de momento, ese acelerador de protones fundamental no existe“. Y por el lado ecologista, por supuesto, aboga que aunque produzca menos residuos que el Uranio, lo sigue produciendo.

Pero señoras y señores, mi pregunta después de leer el artículo es la siguiente… ¿por qué se ha dejado un poco de lado el torio y ha seguido proliferando el uranio? No me ha sido fácil encontrar esta respuesta. Las dos más lógicas que hallé son las siguientes. Por un lado como todo el material de las centrales nucleares está destinado a bombardear el uranio, habría que hacer una gran inversión monetaria para desarrollar y construir reactores atómicos que funcionen con torio. La otra razón es más “conspiranoica”,  y más bien opinión de varios blogueros. Pero me ha parecido una deducción muy interesante. Como bien hemos dicho antes, el torio no se puede utilizar para producir armas nucleares. Los gobiernos utilizan estos poderosísimos instrumentos radiactivos como formas de mostrar el mundo su poder. Ya que desarrollaban (y gastaban millones y millones) lo nuclear, no iban a desaprovechar la oportunidad de “a ver quién tiene la bomba nuclear más grande”.

Bueno y aprovechando este espacio científico quería dejaros un vídeo que me ha gustado muchísimo. Está en inglés. pero lo importante son las imágenes. ¡Fijaos por favor en la foto de la Tierra que ponen al lado para hacer escala! Si os interesa este tema, o cualquier otro podéis escribir comentarios con vuestras sugerencias. Y bueno, si con mi nivel de ciencia “logsiano” soy capaz de enterarme del tema escribiré un artículo.

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